La erupción del volcán Hunga Tonga fue la más explosiva del siglo XXI

El 15 de enero, la erupción de un volcán submarino del archipiélago de Tonga, en el Pacífico, destruyó el 90 % de la isla deshabitada de Hunga Tonga Ha’apai y formó una columna de cenizas de la mitad del tamaño de Francia.

Los investigadores diseñaron un algoritmo que permite detectar y localizar una erupción volcánica casi en tiempo real

La fuerte explosión generó una onda de choque atmosférica que dio varias vueltas a la Tierra, así como gran cantidad de ondas sísmicas que fueron registradas por las estaciones de vigilancia de todo el mundo.

Al analizarlas, dos investigadores del Centro Nacional de Investigación Científica de Francia (CNRS, por sus siglas en francés) pudieron diseñar un algoritmo que permite detectar y localizar una erupción volcánica casi en tiempo real y, con la ayuda de ecuaciones que describen las erupciones explosivas, calcular su tamaño. Hasta ahora, este tipo de evaluación requería trabajo de campo y llevaba varias semanas o meses, ya que era necesario estimar el volumen de ceniza y lava producido.

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Registros de la erupción del volcán Hunga Tonga por las estaciones de la red sismológica mundial. El primer «estallido» corresponde al registro de las ondas sísmicas de superficie (ondas P y Rayleigh), mientras que las ondas que llegan después se deben a las ondas sonoras que viajan por el aire (ondas de aire). / Piero Poli

La explosión más fuerte en los últimos 30 años

El estudio, publicado en la revista Geophysical Research Letters, muestra que la erupción del Hunga Tonga expulsó un volumen de unos 10 km3 de magma, lo que la convierte en la mayor erupción explosiva del siglo XXI, equivalente en fuerza a la de la devastadora explosión del Pinatubo (Filipinas) en 1991.

Esta nueva metodología podría facilitar el estudio de las grandes erupciones explosivas en regiones remotas. Además, permitiría ayudar a predecir las zonas susceptibles de ser afectadas por la ceniza, que puede suponer un riesgo para la salud de las personas e impide realizar algunas actividades tanto en tierra como en el aire.

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